Why Brazil made me happy-sad

When people are asked about Brazil they think of soccer, sun, beaches – first and foremost Copacabana and Ipanema – Caipirinha, Havaianas, maybe even Capoeira. At the same time they also think of favelas, poverty, drug abuse, and street crime. It’s for a fact that Brazil has all of that – the things, places, and climate we dream of from the other side of the globe – but all the other ones, too that often make people avoid countries like Brazil or worry very much when you tell them you’re actually going to Brazil.

For all the good reasons and for my never ending wanderlust, my hunger for traveling and new, exotic adventures far far away, I made Brazil my next travel destination nonetheless.

So I packed my backpack (this time just 8,3kg), did some but very little preparatory reading on where to go and studied basic phrases, checked places to stay with my travelmate, booked a roundtrip and boarded an airplane after work on December 30th last year. I prepared mentally for a robbery and felt a major flashback to the time I visited Colombia (in 2014).

I imagined I would hand out my cash and my belongings should I be robbed, without hesitation. I would probably bite my tongue to not yell at the thief. I would try not to worry too much and move on for I wouldn’t be the first one to be robbed and I would probably be able to replace most things after all, if I thought I really had to. So many “ifs” and “woulds”, right? Well.

Our trip started: we celebrated New Year’s Eve in São Paulo, we walked around the deserted city centre on New Year’s Day, took the nightbus to Foz do Iguaçu and visited the breathtaking Iguaçu Waterfalls on both the Brazilian and the Argentinian side (which got us an extra stamp in our passports), we flew to Rio de Janeiro where we sunbathed at Copacabana and Ipanema and watched the eager vendors selling anything from refreshements and grilled shrimps to swimwear, handmade jewellry, and sunglasses, we strolled around the Avenidas, did all the touristy stuff from visiting the Christ statue, admired the sunset from Pao de Açúcar, tried to take photos on and from the Escadaria Selarón – a somewhat selfie must-go destination – fell in love with the Brazilian relaxed friendliness, induldged lots of Caipirinas and almost daily Açai, kept trying to say things in Portuguese even though it was pretty hopeless for the locals would pronounce things and places so differently we could have just pointed at a map or the menue in the first place, but we found joy in these daily adventures and projects from making our way around, and finding a laundry place to booking tickets or understanding the instructions at Crown CrossFit where we walked by just by accident and I got to drop in for a team WOD one time during my three weeks in Brazil.

Here’s a selection of pictures (out of cam – didn’t have time so far to edit them), but read on below, the story isn’t over yet ;)

Our trip continued: we went to Ilha Grande, swam in natural pools with lovely waterfalls, had more Caipirinhas, watched fishermen and had a good laugh with some Brits on a rainy afternoon when we took a boat taxi from one beach back to the main town Abraão and got tickled by “liquid sunshine”. We followed the tracks of pirates in cobblestone paradise Paraty, slided down Tobogã waterfall that locals can actually surf, fed little monkeys, learned how Cachaça is made and tasted different flavours. We also learned to accept the rain in Petrópolis, a small town (compared to Rio or São Paulo) totally different from all the sunny, beachy places we’ve seen before. A town that took us back to 19th century imperial Brazil. We felt like backpacker prince and princess. ;)

And so the weeks went by, we met travelers from many places, actually even ran into someone I know (from my CrossFit box in Hamburg) – how odd and great was that?  We had great talks over beer and caipirinhas in hostels, in a favela restaurant (Bar do David in Rio apparently serves incredible ribs…I of course didn’t eat them, but I know for a fact they made someone really, really, really happy) became friends with some travelers and marveled about others who palavered about conspiracies or played online poker literally all day long.

Eventually it was time to pack up again and sqeeze all the memories and new Havaianas into my luggage. The last day in Rio was quite melancholic for I realized there are still sooooo many things to see and do in this city alone and then of course in the entire country. However, it was time to say goodbye for now.

All this time in Brazil I almost never felt insecure. Yes, I was a little hesistant when we walked around São Paulo on January 1st which felt like we were in an apocalyptic movie or on our first day in Rio, when we navigated to our Air BnB located in a favela (which was in fact safe as decribed by the host and a really cool and real starting point for exploring Rio with all its facades) or this one time I rented a bike in Paraty and rode it back home in the dark without the lights on…because it didn’t have lights.

There’s in an undeniable injustice in Brazil, of course, too: with wealthy neighborhoods and nice accommodations that will lay out towels folded to swans even though they are not a luxury hotel just a few blocks away from some of the poorest people, incredibly little understanding for plastic waste while lush nature slowly vanishes, noisy traffic, ice-cold air-conditioned metros, cinemas, and, shops. And so on. You’d be lying if you’d only romanticise about Copacapana and Caipirinha, the sun and sound of singing birds in the jungle.

Whatever image you have of Brazil or in fact any other country in the world: go, see, feel, smell, live it for yourself. Be open – make an effort. I’m not saying you should take risks, or do something irresponsible – that’s totally up to you. I’m just hoping you’ll give all impressions an honest place in your memory and perhaps can even make a change to the injustice, not only in Brazil.

We may have been slightly more conscious about our valuables than normally when going out in Hamburg, and we avoided the areas known to be dodgy. Maybe we were lucky and maybe my relaxed face – which people often mistake as a mean look – helped to keep pickpockets away. Maybe someday in my homecountry someone will try to rob me and maybe even suceed.

What no one can take from me and what obviously exceeds the value of a camera or my credit card, are all the mental pictures. In the end: Happy End.

Die Silvester-Frage

Manche hassen sie, manche kennen die Antwort darauf schon im Juli: Jedes Jahr das gleiche – mit Freunden oder Familie in eine Skihütte oder ein Haus am Meer. Andere wiederum wissen bis zum Silvestertag selbst nicht genau, auf welche der vielen Privat- und Clubparties sie gehen sollen oder ob die Couch nicht doch der beste Ort ist, um den Jahreswechsel zu begehen.

Ich bin ein Hybrid was die Silvester-Frage betrifft: Am liebsten würde ich sie umgehen und ganz oft weiß ich erst kurz vorher, was ich mache. Meistens feiere ich erst zu Hause, mit der Option noch um die Häuser zu ziehen. Gerne wüsste ich aber auch schon jedes Jahr im Juli, dass ich irgendwo hin verreise, wo zwar sicher auch gefeiert wird, aber die Reise allein und das woanders sein eben geiler ist als jede vermeintliche Party des Jahrhunderts. So beginnt man das Jahr gleich mit neuen Eindrücken, trifft neue Leute, hört noch nicht gehörte Geschichten und erlebt seinen Alltag in einer fremden Umgebung als Abenteuer.

Da ich das Hütten-Ding bisher noch nie gemacht habe, kann ich nicht absehen, ob ich auch irgendwann zu den Fans dieser Variante gehöre. Die Vorstellung mit lieben Menschen ein paar Tage unterwegs zu sein und einfach das Beisammen sein zu genießen – mit allen Macken und Gewohnheiten – finde ich auch gut. Vielleicht komme ich nächstes Jahr in den Genuss.

Nachdem letztes Jahr Couch und Fischmarkt auf dem Silvesterabend-Programm standen, zieht es mich dieses Jahr tatsächlich wieder auf eine Reise. Ob und wir mir das Tanzen und Feiern ins Jahr 2016 in der Megacity Sao Paulo gefällt, werde ich dann im nächsten Jahr erzählen.

Jetzt muss ich nur noch etwas zum Anziehen finden. In Brasilien trägt man nämlich traditionell weiß. Nur im Post-Weihnachts-Winterschlussverkauf bin ich so gar nicht fündig geworden, zumal ich a) noch arbeiten muss und b) sommerliche Teile derzeit auch eher Mangelware sind.

Ich werde Silvester wohl also erstmal shoppen gehen (müssen) und dann…ja dann…ein bißchen bailar, cantar und beber!

20151205_015549

Kommt gut rein – wir sehen & lesen uns im nächsten Jahr!

10 things I learned since eating vegan

It all started with a one week experiment last year in November and the question: Can I go 7 days without cheese and other delicious dairy products? And of course meat, but I haven’t missed that since summer 2001, when I decided to turn vegetarian.

10919467_794072104002931_39784324_n

The base: fresh veggies ’n fruits.

I often wondered what it would be like as a vegan. Could I consider myself a vegan if all that’s plant based in my life would be my food? Why wouldn’t I switch all my cosmetics, my clothes and domestic products to vegan, too? Honestly, I thought it would be very hard to eat and cook plant based, altough I don’t mind cooking at all. I also thought it would mean I’m making a political statement which was never my intention. Also I was unsure if I had to compromise in terms of sports. And I worried that I had to spend heeps of money on a bullshity cooking book.

But to find the answers to my questions, I had to find out for myself whether this vegan thing worked for me and what the effects are.

So if you’re unsure if vegan is at all anything for you or you’ve just recently made up your mind that it is and are still looking for adivce, or you’re just not convinced yet, maybe my list of top 10 things I observed since eating vegan will help.

Spoiler alert: I disapprove any kind of dogmatic preaching – so if you’re longing for “vegan is the only true kind of diet/living”-arguments I guess this list won’t help you. But, please read and find out for yourself ;)

1.) It’s super easy!
No, really it is. It turned out that one week was not a challenge, it was way too short to try all the yummy sounding recipes for soups, pasta, and all sorts of cakes and baked or non-baked sweet goodies.

IMG_20140810_171829

Snack balls with dates, nuts and coconut sprinkles. They are even paleo.

It’s that easy because conventional grocery stores sell lots and lots of vegan stuff. Some aren’t necessarily labelled as vegan, but they don’t have to be: I usually spend most of my money on fresh fruits and veggies (surprise, they are vegan), then legumes like chickpeas and lentils, some on oat milk (my favorite milk substitute), nuts, and carbs (yes I eat carbs). So I skip the dairy product section, the candy corner (okay sometimes I’ll grab a bag of chips) and the corner of processed frozen meals. Of course I could also hit farmer markets for most of my shopping, but I haven’t made that switch yet for “my supermarket” is just a 5 minute walk away from home.

By that I managed to get more variation into my cooking habits. I took time to read and tried to understand those tiny printed lists of ingredients somewhere hidden on packages or at least research them (e.g. soy lecithin or preservatives) later.

2.) Learn to question lists of ingredients
So why is there soy lecithin in let’s say Oreo cookies? They are considered vegan, but not labelled as that, because they could contain traces of milk – usually because products like that are manufactured/packaged in the same place as conventional foods. And what about soy, seitan, starch or coconut oil in my food? Where do these ingredients come from? How are they processed? And so on. By investigating on ingredients I gained a better understanding gratitude for food in general.

3.) Stay active and follow your athletic (amateur) goals
Until today, I haven’t seen a doctor and asked for a blood check or a vitamin B12 test so I obviously can’t provide any scientific proof how the switch to plant based foods has had a positive effect. However, every time I donate blood my blood levels are grandissimo (and I haven’t blacked out yet afterwards). And let’s look at some other facts: I finished several runs this year very close to my personal records (which honestly I could have achieved with a more disciplined training and fewer cakes), I hit several PRs in crossfit, and I’m finally able to do proper kipping pull-ups. Plus, I feel I’m constantly improving and I’m thrilled for running and crossfitting more and more in the future.

4.) Asking will save you from pouting.

11137796_1052934354721446_1210211243_n

Falafel plate with egg plant and sesame sauce (about 4EUR) at one of my favorite falafel places in Hamburg: Kimo

It’s also easy when you ask and speak openly about your eating habits. People can’t read your mind, so don’t be disappointed when there’s just the usual. Ask waiters at restaurants if you’re unsure about a meal, your friends if you’re invited to a dinner/brunch/coffee & cake party, your family to just accept and not be afraid that it’s a crazy diet or that you want to convert them (you should’ve seen the reactions at Christmas last year).
When you’re traveling learn how to ask the necessary questions – ideally in the local language. I’m currently preparing for a trip to Brazil and my survival Portuguese definitely needs an update.

5.) Relax. You won’t die from a tiny bit of cheese. And you won’t die from the questions people ask.
Geez. Are you feeling bad or disgusted whenever you eat cheese, because a tiny bit fell into your salad, or you drink a regular Cafe Latte (with that Pumpkin Spice extra for instance) and can’t resist grandma’s apple pie? You shoulnd’t. Because you chose to not eat certain things. It’s a luxurious position you put yourself in. If you don’t want to eat the cake or finish the salad you started…fine, live with it.

If you feel redemption is necessary, do 10 push ups, donate to a vegan organization, or whatever makes you feel better.

In the end it’s up to you how you feel about yourself. Don’t let other people judge you for not being a “real vegan” – for whatever that means. I personally believe it doesn’t mean you’re weak. I concluded for myself that a) there’s still a lot that can be done for more vegan-friendliness especially in public and that b) I could act like an intolerant diva but since that’s not what I want to be I always carry an emergency snack with me instead of blaming others for being not that food foward thinking yet.

6.) Pack some emergency food

11190778_1584435475173129_537288012_n

Bars with dates, cashews, hemp powder and some more superfoods.

Like  a bag of nuts, a vegan oat bar (homemade or from the store), fruits (like a banana or an apple). That way you won’t feel angry and hungry at the same time. And we all know that a hangry person is no fun to be around.

7.) It’s affordable.

Looking at my monthly expenses on grocery shopping, they’ve increased – by 20% in average. Looking at my overall expenses though I’ve pretty much stayed at the same level like one year ago. How is that possible you ask? Did I not heat during winter? Did I quit going to the movies? The answer is: I ate more home cooked foods and reduced buying snacks on the go. But I still had fun going out, hanging around with friends and enjoying life.

Oh and by the way I found most inspiration from food blogs and magazine, like Schrot & Korn (a free magazine at organic grocery stores) or minimalistbaker.com. I haven’t bought a vegan cooking book yet and just recently got one from one of my co-workers who dislikes the author very much.

Funfact: Most vegan/vegetarian meals in restaurants are cheaper than meat/fish meals. Those foods made to substitute meat and cheese are pricy. I personally don’t think they taste very good so I don’t purchase them. There are a few kinds of “cheese” that I buy as a specialty, but not every week. These can be found at some regular grocery stores as well (Edeka for instance is constantly extending its vegan food section).

8.) It’s not necessarily healthier. But it can be.
Just because you skip the meat and dairy products it doesn’t mean you’re a healthy vegan food guru – so don’t act like one (I guess you can read this as dogmatic). As a matter of fact there’s a shit load of crappy food that is vegan, like chips, pizza without cheese, all sorts of white flour foods, softdrinks, etc. They are less nutritous, increase high blood pressure, impair your digestion and make you feel fatigue. If that’s what you want – stick with your routine.

However, if that’s the least you want rethink your eating habits. Even though I generally enjoy sports and a healthy lifestyle I do sip an icecold Coke once in a while, munch a bag of chips or celebrate with a glass of wine (luckily there are more and more vegan wines). I try not to wash these things down in a bulk but actually taste them consciously: Sweet sticky softdrink, salty, crispy chips, dry, sour, fruity red wine. You’ve heard that drinks and foods are supposed to taste that way – but how do you taste them?

9.) Explore tastes – together. 
It’s fun to cook and dine together. By that you can share the shopping, cooking and chopping part – and if you don’t own a dishwasher, also share the washing up part. Whether you’re a kitchen chef or a kitchen rookie – give it a try. See it as a game with various levels. A basic meal could be a mixed salad with garlic baguette. A more advanced but still simple meal could be pumpkin soup with roasted pine nuts and a baked apple for dessert. And a pro meal…well if I knew that I could open a restaurant, couldn’t I?! ;)

20150711_213411

homemade Gado-Gado

Maybe cooking isn’t for you. You hate chopping up veggies, mixing herbs and spices together, experimenting with equipment in your kitchen – or maybe you feel utterly overwhelmed with too many ingredients, too many cooking steps, too many gadgets to cook with. That’s okay. Try to find a or many companions to help you with the basics and explore new vegan recipes and things to taste together. That’s also the best way to show someone who eats anything what a plant based diet can actually look like.

10.)  Feel better.
Again, I don’t have a medical certificate that quantifies my well being. Just like with my athleticism I look at the soft facts: Less fatigueness and generally more energetic even on stressful days.

So one week of experimenting turned into a year of experiencing. I’ve learned more about food processes and ingredients in general. Which is why I’m gradually substituting my cosmetics, too. I truly don’t know if I’ll change my whole lifestyle to vegan, but eating consciously was definitely a good start to live and consume even more sensible than I have before.

What do you think? And what do your encounters with vegan eating look like?

10948856_320438668166813_1607439175_n

Homemade chocolate muffins served at a coffee date with my grandparents.

As I said in the beginning I’m not dogmatic so I won’t run around waving my vegan flag in your face (yet). I generally live by the idea of “live and let live” – something I need to thank my family for. A family where a mix of German/Korean/global fusion meals with meat, milk, butter, eggs in all forms and sizes, and of course veggies and legumes as side dishes are served. But as long as they know that 10 is true they won’t try to change me either.

 

 

 

“Plötzlich” blond.

Kein Witz und kein Albtraum – echt wahr. Plötzlich hatte ich blondes Haar!

Obwohl ich eine Naturbrünette bin und viel Wert auf Natürlichkeit lege, hatte ich Anfangs des Jahres plötzlich diese Eingebung: Wieso habe ich mir nie die Haare blond gefärbt, obwohl ich als Kind schon immer lieber blond gewesen wäre? Wieso eigentlich nicht? Ich springe doch ständig in kalte Gewässer.

Wahrscheinlich wollte ich schon als Kind immer das, was unerreichbar schien oder war einfach schon damals sehr “out of the box” denkend. Eine blonde Asiatin oder Halbasiatin kannte ich damals nicht. Selbst bei Barbie und ihren Spielzeug-Genossen gab es noch nicht so viel Diversity wie heute. Und damals hatten sie auch alle noch kein Instagram.

Dass es jetzt knapp 3 Jahrzehnte gedauert hat, bis ich den Schritt gewagt habe, hat viele Gründe. Ein Wort sagt da denke ich sehr viel: Prioritäten. Als Kind und Teenager investierte ich mein Taschengeld eben in so wichtige Dinge wie Süßigkeiten, Micky Maus Heftchen (später natürlich die Bravo) und Freibadbesuche als in Haarfärbemittel oder teure Friseurbesuche. Als Studi hatte ich sowieso kaum Geld und wenn dann ging es spätestens bei Semesterparties drauf. Als Berufsanfänger in einer neuen Stadt hatte ich auch tausend andere Verrücktheiten im Kopf als auf dem Kopf.

Doch bei alle dem, die Idee aus meiner Kindheit war immer noch da. Sie wurde Anfang dieses Jahres wieder hörbar und klang gar nicht mehr so verrückt. Diese Idee war plötzlich wichtiger, als dämliche Süßigkeiten, eine tolle Ablenkung von überteuerten Freibadbesuchen in Hamburg, an die im Februar eh nicht zu denken ist und sowieso ein perfekter Anlass, um mal wieder auszugehen. Möglicherweise habe ich mich früher nicht getraut. Aber jetzt, jetzt schon. Wie ein guter Wein musste diese Idee erst mal reifen.

Happy End.

Stopp – nein! So ganz happy end war es dann doch nicht. Denn so ein Friseurbesuch ist ein emotionaler Akt bei uns Frauen. Da wird wochenlang im Voraus überlegt, was jetzt Neues oder alt Bewährtes gezaubert, wieder hergestellt, refreshed und gehighlighted wird – am liebsten und eigentlich auch nur bei unserem Stammfriseur. Der kennt unsere Haare, ihre Struktur – er weiß, was uns steht und auch, was nicht.

Nur, hatte ich bisher noch keinen solchen Vertrauensfriseur und war auf jede neidisch, die einen hatte. Und ich hoffte, jetzt vielleicht einen zu finden, der offen war für mein Make-Over.

Auf alles war ich gefasst: „Warum willst du denn blond sein, du hast soooo schöne braune Haare!!!“ oder auch „Blondfärben geht bei dir leider nicht – da müssen wir blondieren, was natürlich echt mies für die Haare und Kopfhaut ist“ sowie „Ja klar, kein Problem“ oder auch „Ja klar, kein Problem…oh und jetzt 2 Stunden später stelle ich fest, dass du orangene Haare hast. Macht trotzdem drölfzichtausend Euro.“

Und dann saß ich dort beim Friseur, bei einem, bei dem ich noch nie war und von dem ich Gutes gehört hatte. Ich fühlte mich von Anfang an gut und gleichzeitig verhalten beraten. Mein Friseur ließ mich wissen, dass eine Blondfärbung durchaus möglich sei, rechnete die Farbmischung und probierte erst an einer abgeschnitten Strähne, wie gut das Färben wirklich funktioniert. Da es funktionierte, legten wir los. Knapp drei Stunden später trug ich einen blonden Bob. Statt dunkelbraunem Stufenschnitt. Das Ergebnis gefiel mir!

Die Reaktionen von Freunden, Bekannten, Familie, Kollegen waren vorhersehbar: Von “boah krass” bis “boah krass” und “boah krass” war alles dabei – mittlerweile habe ich mich auch daran gewöhnt und bin selbst überrascht, wenn es doch noch Menschen gibt, die ganz erstaunt sind.

20150718_153341Ich find’s persönlich immer noch “boah krass” gut, dass ich inzwischen schon ein Mal nachfärben ließ. Allerdings bei einem anderen Friseur. Und dieser hat gute Chancen, mein Vertrauensfriseur zu werden.

Jetzt also doch: Happy End.

Da passiert grad was!

P1050298Es ist nicht lange her, da schrieb ich über eine Bewegung in Deutschland, die tiefe Sorgenfalten auf meiner Stirn verursachte, mich traurig und wütend machte. Doch von Pegida und Konsorten ist heute (knapp 9 Monate später) kaum noch etwas übrig. Yippieh! Und die selbst ernannten “Asylkritiker” scheinen merklich in der Unterzahl zu sein. Denn offenbar ist ein Großteil der deutschen Gesellschaft ziemlich korrekt unterwegs. Dafür gleich noch ein Yippieh!

Ja, hier tut sich grad wirklich was. Das Medien beherrschende Topthema ist aktuell die  Flüchtlingspolitik. Oder viel mehr, das was die Bevölkerung unternimmt, denn eine bundesweite von Politikern geregelte Aufnahme, Verteilung und Versorgung gibt es defacto noch nicht. Unsere Regierung ist sich uneinig.

Die Bürger – zumindest sehr, sehr, sehr viele zwischen München und Hamburg sind es sich schon: Den Flüchtlingen muss geholfen werden – und zwar jetzt. Sie brauchen das Gefühl, dass sie hier in Deutschland nicht nur erstmal angekommen sondern auch sicher sind. Auch mir dreht sich jedes Mal der Magen um, wenn ich von einem neuen brennenden Flüchtlingsheim lese oder höre. Ich versteh einfach nicht, wieso jemand das tun kann.

Dann höre ich Geschichten, die von Leuten erzählen, die einfach mal so einen Strandausflug für Flüchtlinge organisieren, um sie aus den tristen Notunterkünften – zumindest für ein paar Stunden – rauszuholen.  Oder Geschichten von Leuten, die spontan ein nachbarschaftliches Straßenfest mit den Flüchtlingen feiern, das immer größer und größer wird und zum Stadtteilfest ausartet. Und das sind nur 2 von zich Geschichten und Begegnungen zwischen locals und Flüchtlingen. Ausarten ist in diesem Fall mehr als positiv gemeint.

Ausartende Hilfsbereitschaft made in Germany – das finde ich irgendwie gut. Ob sie nun made by Germans oder made by people who live in Germany ist, ist dabei völlig wurscht. Mir geht’s gar nicht um Patritiotismus oder ums “schaut her liebe anderen EU-Länder, wie bei uns Flüchtlinge aufgenommen werden”. Es geht um ein kollektives Gefühl, das keine Sprache, keinen Pass, keine Nationalität braucht. Schade, dass das offenbar so schwer in die Politik übersetzt werden kann.

“Welcome to Germany” mag früher Ironie gewesen sein, heute ist es eine starke Geste. Ich hoffe, dass wir (hier in Deutschland, ganz Europa – ja weltweit) es schaffen aus dem Zeitgeist des Helfens und gegenseitigen Willkommenheißens im Jahr 2015 eine Zukunft mit Sicherheit und Frieden (das klingt jetzt sehr pathetisch, sorry) bauen können.

Ich bin gerne Teil dieser Bewegung!